Raksasa internet China Baidu telah mendapatkan izin untuk menawarkan layanan robotaxi komersial tanpa pengemudi, tanpa pengemudi manusia, di Chongqing dan Wuhan melalui unit pemesanan kendaraan otonom perusahaan, Apollo Go.

Kemenangan Baidu di Wuhan dan Chongqing terjadi beberapa bulan setelah perusahaan tersebut mendapatkan izin untuk menyediakan layanan ride-hailing tanpa pengemudi kepada publik di jalan terbuka di Beijing. Perbedaannya di sini adalah layanan di Beijing masih bukan layanan komersial — Baidu menawarkan tumpangan gratis tanpa pengemudi atas nama R&D dan penerimaan publik — dan izin Beijing masih memerlukan operator manusia di kursi penumpang depan kendaraan.

Ketika Baidu diluncurkan di Wuhan dan Chongqing, ini akan menjadi pertama kalinya sebuah perusahaan kendaraan otonom dapat menawarkan layanan ride-hailing sepenuhnya tanpa pengemudi di China, klaim Baidu. Sementara itu di AS, Cruise baru-baru ini mulai menawarkan layanan komersial tanpa pengemudi di San Francisco, dan Waymo telah menawarkannya di Arizona sejak 2020.

“Ini adalah perubahan kualitatif yang luar biasa,” kata Wei Dong, wakil presiden dan chief safety operation officer dari Baidu’s Intelligent Driving Group, dalam sebuah pernyataan. “Kami percaya izin ini adalah tonggak penting di jalan menuju titik perubahan ketika industri akhirnya dapat meluncurkan layanan mengemudi otonom sepenuhnya dalam skala besar.”

Di Wuhan, layanan Baidu akan beroperasi dari jam 9 pagi hingga jam 5 sore dan mencakup area seluas 13 kilometer persegi di zona Pengembangan Ekonomi dan Teknologi kota, yang dikenal sebagai ‘Kota Otomotif’ China. Layanan Chongqing akan berlangsung dari pukul 09:30 hingga 16:30 di area seluas 30 kilometer persegi di Distrik Yongchuan. Setiap kota akan memiliki armada lima robotaxis generasi ke-5 Apollo, menurut Baidu.

Zona di mana Baidu akan beroperasi tidak padat penduduknya, dan memiliki banyak jalan lebar baru yang memudahkan pengoperasian sistem otonom. Kedua kota menyediakan lingkungan peraturan dan teknologi yang menguntungkan bagi Baidu untuk memulai layanan komersial tanpa pengemudi pertamanya. Di Chongqing, Distrik Yongchuan telah menjadi zona percontohan untuk mengemudi otonom, di mana 30 robotaxis telah mengumpulkan uji mengemudi senilai 1 juta kilometer.

Zona di Wuhan tempat Apollo Go akan beroperasi telah mengubah jalan sepanjang 321 kilometer untuk pengujian AV sejak 2021, yang mencakup jalan sepanjang 106 kilometer yang dicakup oleh infrastruktur vehicle-to-everything (V2X) bertenaga 5G. AV dapat mengandalkan teknologi V2X untuk mengumpulkan informasi waktu nyata tentang lingkungan sekitarnya dan berbagi persepsi tersebut dengan kendaraan atau infrastruktur lain, yang pada dasarnya memberikan robotaxis bentuk sensor lain untuk digunakan kembali, selain dari lidar, radar, dan kamera onboard. Infrastruktur V2X juga membantu Baidu memantau kendaraan dari jarak jauh dan mengemudikan kendaraan jika diperlukan.

Bulan lalu, Baidu mengungkapkan desain untuk robotaxi listrik generasi keenamnya, Apollo RT6 EV, yang merupakan persilangan antara SUV dan minivan yang dilengkapi dengan roda kemudi yang dapat dilepas. Perusahaan mengatakan mampu memangkas biaya produksi dengan mengembangkan arsitektur listrik baterai di rumah, sehingga biaya per kendaraan menjadi $37.000 per unit. Ini akan membantu Baidu mencapai titik pengujian skala kecil dan penyebaran RT6 pada tahun depan, bercabang ke skala besar pada tahun 2024.

Selain layanan barunya di Wuhan dan Chongqing dan layanan tanpa pengemudi di Beijing, Apollo Go juga hadir di Shanghai, Shenzhen, Guangzhou, Changsha, Cangzhou, Yangquan, dan Wuzhen. Baidu mengatakan pihaknya berencana untuk memperluas layanan ride-hailing ke 65 kota pada tahun 2025 dan 100 kota pada tahun 2030. Pada akhir tahun ini, Baidu mengharapkan untuk menambah 300 robotaxis Apollo 5 gen ke armada yang ada, kata perusahaan itu.